¿Qué es la vulcanología?

2000px-volcano_scheme-svgLa manifestación de los fenómenos naturales dio lugar a diferentes disciplinas científicas mediante las cuales se pretende encontrar una explicación fundamentada de las causas que les dan origen, la forma en que se desarrollan y sus consecuencias. En el caso particular del estudio de la actividad volcánica, las ciencias geológicas contienen una rama especializada en el análisis de estas manifestaciones, conocida como vulcanología.

La vulcanología no restringe su trabajo a comprender el proceso de formación de los volcanes, sino que busca caracterizar todos los aspectos relacionados con ellos. Esto abarca además el estudio de su distribución en la superficie terrestre, su clasificación en base a su origen y estructura, el análisis del tipo de materiales que son liberados durante una erupción (tanto gases, como cenizas, lava y flujos piroclásticos), y el vínculo entre estos procesos y la actividad geológica y sísmica que tiene lugar en la Tierra (la orogenia, el movimiento de placas tectónicas, los movimientos sísmicos y otros fenómenos geológicos).

Dada la importancia y peligrosidad de las erupciones volcánicas, los vulcanólogos realizan un monitoreo constante de la actividad de las diferentes formaciones e intentan predecirlas. Para ello analizan continuamente los reportes sismológicos, las emisiones que puedan tener lugar en los distintos volcanes, y todo tipo de indicios que indiquen la proximidad temporal de este tipo de fenómenos.

Por otra parte, los depósitos de material volcánico representan importantes fuentes de recursos mineros, por lo que su identificación y adecuado estudio es de una relevancia especial para esta disciplina.

El interés del hombre por los fenómenos vulcanológicos data desde los inicios de la civilización. Entre los más antiguos registros al respecto se destacan las crónicas de Plinio el Joven acerca de la erupción del volcán Vesubio en el año 79, que sepultó las ciudades de Pompeya y Herculano y preservó una gran cantidad de elementos de importancia histórica para el estudio del Imperio Romano.